Ce qu’il faut savoir sur le cancer

Le cancer provoque une division incontrôlable des cellules. Cela peut entraîner des tumeurs, des dommages au système immunitaire et d’autres déficiences qui peuvent être fatales.

Aux États-Unis, on estime que 15,5 millions de personnes ayant des antécédents de cancer vivaient au 1er janvier 2016, selon un rapport 2018 de l’American Cancer Society.

Dans cet article, nous examinons les types de cancer, la façon dont la maladie se développe et les nombreux traitements qui permettent d’améliorer la qualité de vie et les taux de survie.

Qu’est-ce que le cancer ?

Le cancer est un terme général. Il décrit la maladie qui survient lorsque des modifications cellulaires provoquent la croissance et la division incontrôlées des cellules.

Certains types de cancer entraînent une croissance cellulaire rapide, tandis que d’autres provoquent une croissance et une division plus lentes des cellules.

Certaines formes de cancer se traduisent par des excroissances visibles appelées tumeurs, tandis que d’autres, comme la leucémie, ne le font pas.

La plupart des cellules de l’organisme ont des fonctions spécifiques et une durée de vie fixe. Bien que cela puisse sembler être une mauvaise chose, la mort cellulaire fait partie d’un phénomène naturel et bénéfique appelé apoptose.

Une cellule reçoit l’ordre de mourir afin que l’organisme puisse la remplacer par une cellule plus récente qui fonctionne mieux. Les cellules cancéreuses ne possèdent pas les composants qui leur ordonnent d’arrêter de se diviser et de mourir.

Par conséquent, elles s’accumulent dans l’organisme et utilisent l’oxygène et les nutriments qui nourrissent habituellement les autres cellules. Les cellules cancéreuses peuvent former des tumeurs, affaiblir le système immunitaire et provoquer d’autres changements qui empêchent le corps de fonctionner régulièrement.

Les cellules cancéreuses peuvent apparaître dans une seule zone, puis se propager via les ganglions lymphatiques. Il s’agit d’amas de cellules immunitaires situés dans tout le corps.

Causes
Il existe de nombreuses causes de cancer, et certaines sont évitables.

Par exemple, plus de 480 000 personnes meurent chaque année aux États-Unis à cause du tabagisme, selon les données communiquées en 2014.

Outre le tabagisme, les facteurs de risque de cancer sont les suivants :

une forte consommation d’alcool
l’excès de poids corporel
l’inactivité physique
une mauvaise alimentation
D’autres causes de cancer ne sont pas évitables. Actuellement, le facteur de risque non évitable le plus important est l’âge. Selon l’American Cancer Society, aux États-Unis, les médecins diagnostiquent 87 % des cas de cancer chez les personnes âgées de 50 ans ou plus.

Le cancer est-il génétique ?
Des facteurs génétiques peuvent contribuer à l’apparition d’un cancer.

Le code génétique d’une personne indique à ses cellules quand se diviser et expirer. Des changements dans les gènes peuvent entraîner des instructions erronées, et un cancer peut en résulter.

Les gènes influencent également la production de protéines par les cellules, et les protéines transportent de nombreuses instructions pour la croissance et la division cellulaires.

Certains gènes modifient les protéines qui réparent habituellement les cellules endommagées. Cela peut entraîner un cancer. Si un parent possède ces gènes, il peut transmettre les instructions modifiées à sa progéniture.

Certains changements génétiques se produisent après la naissance, et des facteurs tels que le tabagisme et l’exposition au soleil peuvent augmenter le risque.

D’autres modifications susceptibles d’entraîner un cancer se produisent dans les signaux chimiques qui déterminent la manière dont le corps déploie, ou « exprime », des gènes spécifiques.

Enfin, une personne peut hériter d’une prédisposition à un type de cancer. Un médecin peut parler dans ce cas d’un syndrome cancéreux héréditaire. Les mutations génétiques héréditaires contribuent de manière significative au développement de 5 à 10 % des cas de cancer.

Traitements

Des recherches innovantes ont permis le développement de nouveaux médicaments et de nouvelles technologies de traitement.

Les médecins prescrivent généralement des traitements en fonction du type de cancer, de son stade au moment du diagnostic et de l’état de santé général de la personne.

Vous trouverez ci-dessous des exemples d’approches du traitement du cancer :

La chimiothérapie vise à tuer les cellules cancéreuses avec des médicaments qui ciblent les cellules qui se divisent rapidement. Ces médicaments peuvent également contribuer à réduire les tumeurs, mais les effets secondaires peuvent être graves.
L’hormonothérapie consiste à prendre des médicaments qui modifient le fonctionnement de certaines hormones ou interfèrent avec la capacité de l’organisme à les produire. Lorsque les hormones jouent un rôle important, comme dans le cas des cancers de la prostate et du sein, il s’agit d’une approche courante.
L’immunothérapie utilise des médicaments et d’autres traitements pour stimuler le système immunitaire et l’encourager à combattre les cellules cancéreuses. Les inhibiteurs de points de contrôle et le transfert cellulaire adoptif sont deux exemples de ces traitements.
La médecine de précision, ou médecine personnalisée, est une approche plus récente et en développement. Elle consiste à utiliser des tests génétiques pour déterminer les meilleurs traitements pour la forme particulière de cancer d’une personne. Les chercheurs n’ont cependant pas encore démontré qu’elle pouvait traiter efficacement tous les types de cancer.
La radiothérapie utilise des radiations à forte dose pour tuer les cellules cancéreuses. Le médecin peut également recommander l’utilisation de radiations pour réduire une tumeur avant une intervention chirurgicale ou pour atténuer les symptômes liés à la tumeur.
La greffe de cellules souches peut être particulièrement bénéfique pour les personnes atteintes de cancers liés au sang, comme la leucémie ou le lymphome. Elle consiste à prélever des cellules, comme les globules rouges ou les globules blancs, que la chimiothérapie ou les radiations ont détruites. Des techniciens de laboratoire renforcent ensuite les cellules et les remettent dans l’organisme.
La chirurgie fait souvent partie du plan de traitement lorsqu’une personne a une tumeur cancéreuse. Le chirurgien peut également retirer des ganglions lymphatiques pour réduire ou empêcher la propagation de la maladie.
Les thérapies ciblées remplissent des fonctions à l’intérieur des cellules cancéreuses pour les empêcher de se multiplier. Elles peuvent également renforcer le système immunitaire. Les médicaments à petites molécules et les anticorps monoclonaux sont deux exemples de ces thérapies.
Les médecins emploient souvent plus d’un type de traitement pour maximiser l’efficacité.

Types

Le type de cancer le plus répandu aux États-Unis est le cancer du sein, suivi des cancers du poumon et de la prostate, selon l’Institut national du cancer, qui a exclu de ces résultats les cancers de la peau autres que le mélanome.

Chaque année, plus de 40 000 personnes dans le pays reçoivent un diagnostic de l’un des types de cancer suivants :

vessie
côlon et rectum
endomètre
rein
leucémie
foie
mélanome
lymphome non hodgkinien
pancréatique
thyroïde
D’autres formes sont moins fréquentes. Selon l’Institut national du cancer, il existe plus de 100 types de cancer.

Développement du cancer et division cellulaire
Les médecins classent les cancers en fonction de

sa localisation dans le corps
les tissus dans lesquels il se forme
Par exemple, les sarcomes se développent dans les os ou les tissus mous, tandis que les carcinomes se forment dans les cellules qui recouvrent les surfaces internes ou externes du corps. Les carcinomes basocellulaires se développent dans la peau, tandis que les adénocarcinomes peuvent se former dans le sein.

Lorsque les cellules cancéreuses se propagent à d’autres parties du corps, le terme médical pour cela est métastase.

Une personne peut également être atteinte de plus d’un type de cancer à la fois.

Perspectives
L’amélioration de la détection du cancer, la sensibilisation aux risques du tabagisme et la baisse de la consommation de tabac sont autant de facteurs qui ont contribué à une diminution d’une année sur l’autre du nombre de diagnostics et de décès par cancer.

Selon l’American Cancer Society, le taux global de décès par cancer a diminué de 26 % entre 1991 et 2015.

Lorsqu’une personne est atteinte d’un cancer, les perspectives dépendent de la propagation de la maladie, de son type, de sa gravité et de sa localisation.

À retenir :
Le cancer provoque la division incontrôlée des cellules. Il les empêche également de mourir au moment naturel de leur cycle de vie.

Des facteurs génétiques et des choix de mode de vie, comme le tabagisme, peuvent contribuer au développement de la maladie. Plusieurs éléments affectent la façon dont l’ADN communique avec les cellules et dirige leur division et leur mort.

Après le cancer de la peau non mélanome, le cancer du sein est le type de cancer le plus répandu aux États-Unis. Toutefois, le cancer du poumon est la principale cause de décès lié au cancer.

Les traitements s’améliorent constamment. Parmi les méthodes actuelles, citons la chimiothérapie, la radiothérapie et la chirurgie. Certaines personnes bénéficient d’options plus récentes, comme la transplantation de cellules souches et la médecine de précision.

Les taux de diagnostic et de décès liés au cancer diminuent chaque année.

Q :
Comment reconnaître le cancer avant qu’il ne commence à causer de graves problèmes de santé ?

A :
Certains cancers provoquent des symptômes précoces, mais d’autres ne présentent des symptômes qu’à un stade plus avancé. Bon nombre de ces symptômes sont souvent dus à des causes sans rapport avec le cancer.

La meilleure façon d’identifier un cancer à un stade précoce est de signaler tout symptôme inhabituel et persistant à votre médecin afin qu’il puisse vous conseiller sur les examens complémentaires nécessaires.

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